Em sentido estrito, é a história natural dos hominídeos, na sua diacronia espácio-temporal. Estuda portanto o homem atual (Homo sapiens sapiens), caracterizando-o no quadro de classificação dos animais. Investiga e descreve, assim, as raças humanas no que concerne às suas características físicas. Estuda também as espécies extintas do género Homo e dos seus parentes. É a antropologia dita física. Num sentido mais amplo, a antropologia inclui também o estudo das manifestações culturais dos grupos humanos naturais, de acordo com critérios psicológicos, sociais e linguísticos. Neste contexto de abordagem científica surge a antropologia cultural. Numa perspetiva global, a antropologia é a ciência que estuda o homem enquanto ser animado nos seus vários aspetos e na sua relação com a cultura, desde a pré-história até aos nossos dias. O objeto desta ciência do homem é a compreensão e estudo deste no mundo atual através de análises comparativas. A relação do indivíduo com o seu grupo, de forma parental ou meramente social, é atualmente uma das áreas mais abordadas pela antropologia moderna, fortemente apoiada nas ciências exatas e nos seus dados.
Há, no entanto, dois aspetos essenciais na antropologia: o natural e o cultural. Ambos têm entre si relações evidentes, tendo sido estudados conjuntamente durante muito tempo. Atualmente, são objeto de ciências independentes, ainda que conexas: a antropologia física, antropobiologia ou simplesmente antropologia, por um lado, e etnologia ou antropologia cultural, por outro.

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